天文学领域是一个比较难的领域。要了解它的一些基本内容,首先应该弄明白astronomy和cosmology的区别。Astronomy主要是研究宇宙空间天体、宇宙的结构和发展的学科。而Cosmology 就是从整体的角度来研究宇宙的结构和演化的天文学分支学科。所以,宇宙学是隶属于天文学的。我们比较熟悉的是地球所处的太阳系,而太阳系只是无数个恒星系组成的银河系的一个。

  太阳系(solar system)的结构可以大概地分为五部分:

  (一) 太阳(Sun)

  太阳是太阳系的母星,也是最主要和最重要的成员。太阳包括光球(photosphere)、色球层(chromosphere)和日冕(solar corona)。光球即我们平时看到的太阳圆面;色球层指的是紧贴光球的大气;日冕是太阳大气的最外层。太阳为地球提供热能和光能,太阳大气层中的太阳黑子(sunspot)、耀斑(solar flare)和日珥(solar prominence)活动会使太阳风大大增加,从而影响地球的通讯和航天设备的正常工作。

  (二)内太阳系

  内太阳系在传统上是类地行星水星、金星、地球、火星及其卫星和小行星带(asteroid belt)的名称,主要是由硅酸盐和金属组成的。水星(Mercury),金星(Venus),地球(Earth),火星(Mars)属于内太阳系行星。稍微提一下小行星带,它是位于火星和木星轨道之间,由几百万颗大小不一的小行星组成,最大的是谷神星(Ceres),也是唯一的矮行星(dwarf planet)。考生可以听一听托福听力中的伯德定理(Bode’s Law)。

  (三)中太阳系

  中太阳系:太阳系的中部地区是气体巨星和它们有如行星大小尺度卫星的家,许多短周期彗星,包括半人马群也在这个区域内。此区没有传统的名称,偶尔也会被归入"外太阳系"。在这一区域的固体,主要的成分是"冰"(水、氨和甲烷)。中太阳系包括四颗类木行星木星(Jupiter)、土星(saturn)、天王星(Uranus)、海王星(Neptune)及其卫星(satellite)和短期彗星(comet)。

  (四)外海王星区

  在海王星之外的区域,通常称为外太阳系或是外海王星区。这片区域似乎是太阳系小天体的世界(最大的直径不到地球的五分之一),主要由岩石和冰组成。在这里多为太阳系的小天体。而我们熟知的九大行星中的冥王星(Pluto)已经被降格为矮行星(dwarf planet),也在这个区域中。

  (五)最远的区域

  最远的区域:太阳系于何处结束,以及星际介质开始的位置没有明确定义的界线,因为这需要由太阳风和太阳引力两者来决定。太阳风能影响到星际介质的距离大约是冥王星距离的四倍,但是太阳的洛希球,也就是太阳引力所能及的范围,应该是这个距离的千倍以上。

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